Oktober 30, 2020

Het ervaren van de uitlopers van de Drakensbergen te paard

De stad Durban, normaal gesproken warm en zonnig, was nat en winderig toen ik aankwam, maar niet met de winterse motregen van Engeland. Nee, het was Afrikaanse regen - warme, zware druppels die verticaal vielen en binnen enkele minuten de straat overspoelden, maar de lucht zo magisch opruimden. Een herinnering dat ik aan de rand van een gigantisch continent was waar de natuur directer en relevanter is voor het leven dan thuis.

Een paar uur landinwaarts reizend bevonden we ons in de uitlopers van de Drakensbergen en zo'n 1000 meter boven de zeespiegel - de Drakensbergen die duizend mijl door Zuid-Afrika lopen en een barrière vormen met het niet aan zee grenzende koninkrijk Lesotho.

De berglucht was helder en de temperatuur varieerde aanzienlijk gedurende de dag: om 8 uur was het amper boven nul, rond 10 uur was het halverwege de 20 en steeg het. Later op de middag was het heet en toch, zodra de zon achter de bergen zonk, werd het al snel koud genoeg om een ​​trui nodig te hebben.


Ik was min of meer in evenwicht op de achterkant van Tetu, het pad voor me zigzaggend omhoog de helling op richting de zon. Als beginneling was ik blij dat ik een zachtaardige merrie had gekregen, een inhoud die ik moest volgen in plaats van te leiden, en ook blij dat het eerste deel van de rit langs een rustig stuk landweg was voordat we in ongebaande velden van geelgroen veranderden gras.

De grond gloeide een beetje voordat hij een helling van enkele honderden voet bereikte en onze kleine groep ruiters vormde een lijn terwijl we langzaam het oneffen terrein volgden. Met meer ervaren collega's voor en achter leken de paarden bijna intuïtief hun weg te vinden en ik begon te ontspannen en rond te kijken naarmate we hoger werden.

Terwijl de helling steiler werd, liet ik Tetu zich een weg banen door een smal stroompje en een modderige greppel. Ik zwaaide in het zadel maar hield mijn evenwicht en terwijl we verder gingen, voelde ik dat Tetu begon te werken en voelde het zweet langs mijn rug stromen. Het begon warm te worden en ik begon me af te vragen of ik genoeg zonnebrandcrème had gebruikt.


Onaangedaan door de aanwezigheid van onze kleine groep gaat het leven door zoals altijd in deze afgelegen hoek van Zuid-Afrika. We reden langzaam langs een groep lokale vrouwen die het lange gele gras maaiden en het in nette stapels neerlegden om te drogen. Er werd mij verteld dat het was gemaakt van bezemkoppen die de dames op de markt verkochten - het land was niet alleen een mooi wonder voor bezoekers, maar een bron van levensonderhoud voor de mensen die hier wonen.

We waren nu een paar honderd meter hoger, het platteland om ons heen. Vanaf de top waren de uitzichten adembenemend. In de ene richting lag de Drakensberg - oplopend tot 8000 voet, zijn massieve, met sneeuw bedekte toppen scherp tegen de hemel - en in de andere richting rolden de vlakten van KwaZulu-Natal weg naar de horizon.

De schaal ervan was enorm. Thuis is alles dichtbij: gebouwen, straten, mensen, allemaal dichtbij genoeg om aan te raken. Hier was het anders: de afstanden waren immens en de lucht zo helder dat je kilometers ver kon kijken. Het was net een andere wereld en voor mij werd het gevoel versterkt door te paard te zijn.


Er zit iets krachtigs in het zitten van zes of acht voet van de grond op een paard. Nooit bedacht dat Tetu de zachtste dieren was of dat als ze het in haar hoofd had genomen om in draf te breken, mijn gevoel van kalme controle aanzienlijk van streek zou zijn geweest. Dat deed er niet toe: op dat moment voelde ik een geweldig gevoel van prestatie. In meer dan één opzicht stond ik aan de top van de wereld.

We lieten de paarden grazen voordat we verder gingen langs de bergkam en over een hoge weide met uitzicht op valleien en een rivier totdat we uiteindelijk naar de weg keken waar we begonnen waren. We begonnen de helling af en langs de lege weg keerden we terug de stallen in. Ik realiseerde me dat ik geen beginner meer was en dat paardrijden, iets waarvan ik dacht dat het lang geleden voorbij was gegaan, een buitengewoon leuk tijdverdrijf was. Ik slaagde er zelfs in om af te stappen zonder om te vallen.

Ponytrekking is een optionele activiteit op Acacia Africa's 19-daagse kampeersafari van Kruger naar Kaapstad. Vanaf £ 752pp (geen enkele toeslag) + Adventure Pass vanaf £ 150pp inclusief vervoer, accommodatie, de meeste maaltijden en diensten van een reisleider / chauffeur. Exclusief optionele activiteiten en terugvlucht.

Acacia Africa (020 7706 4700; acacia-africa.com). SATSA-lidmaatschap 1931, ATTA-lidmaatschap nr. 20151, ATOL 6499 en ABTA W4093 BESCHERMD.

Vivian McCarthy reisde als gast van South African Tourism. Afbeeldingen van de uitlopers van de Drakensbergen, Zuid-Afrika (c) Alan McGowan